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NASA为保护外星水世界,决定摧毁32.6亿美元探测器
作者:徐德文 

一项发生在星际空间,持续20年,总耗资达32.6亿美元的探测任务即将结束,为避免探测器污染新发现的可能存在生命的外星水世界,美国NASA决定在今年9月15日摧毁探测器,令其坠入土星大气层燃烧焚毁。

这颗探测器名叫卡西尼-惠更斯号,1997年10月从肯尼迪航天中心发射升空,2004年7月通过土星环之间的缝隙进入土星轨道,开始正式的科考任务并运行至今。卡西尼-惠更斯号是人类历史上发射的规模最大、复杂程度最高的行星探测器,先后有十七个国家参与建造,200多位科学家对其数据进行分析,结出了丰硕的成果。

2004年,惠更斯号脱离母船,降落在土卫六上,拍摄了人类历史上第一张土卫六表面照片。之后卡西尼拍摄到土卫二的羽状喷流,并在50公里的高度穿过喷流,细细“品味”后发现了复杂的碳氢化合物,确定了土卫二有一个全球性的支持生命的液态咸水海洋,从而使土卫二成为太阳系最有可能存在外星生命的星球之一。卡西尼还先后发现了土星的8颗新卫星。

卡西尼号早已超期服役,燃料也即将用罄,为避免它失控坠入土卫二,污染那里的冰下海洋,影响可能的外星生命,NASA决定利用土星大气层将其摧毁。在卡西尼生命的最后阶段,它还将完成一系列重要的任务,其中包括对土星环进行22次疯狂的穿越,在最近距离上飞过土星北极,考察直径有两个地球大小的六边形漩涡,拍摄极点的极光现象,测量土星环的质量并品尝它的“味道”,看看它是由什么物质组成的。

在最后时刻来临的时候,卡西尼仍将尽力把天线对准地球,现场直播它坠入土星大气层的影像,传回最后的数据,这些数据将有助于我们了解土星的岩石核心究竟有多大,金属氢壳的旋转速度究竟有多快。

当然不可避免,这个2.78吨的地球机器人终将在土星的大气层里燃烧熔化,成为它朝夕相处了13年的土星的一部分。如果它有生命的话,或许这也是它最愿意选择的结局吧。


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